Francisco Rolando Archila Dehesa

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Descubren componentes de agua en asteroide

Descubren componentes de agua en asteroide

Científicos encontraron los primeros indicios de agua en muestras recolectadas de la superficie de un asteroide, indicó un estudio.

La sonda espacial japonesa Hayabusa completó una misión de recolección de muestras en el asteroide Itokawa, recuperando mil 500 partículas.

“Encontramos que las muestras que examinamos eran ricas en agua en comparación con el promedio de los objetos del sistema solar interior”, dijo Ziliang Jin, autor principal del estudio y académico en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona.

Cada muestra tiene solo la mitad del grosor de un cabello humano, por lo que se utilizó un espectrómetro de masas de iones para estudiar los diminutos granos minerales.

No hubo intención de estudiar las muestras en busca de evidencia de agua hasta que dos investigadores de Arizona, Jin y Maitrayee Bose, lo propusieron.

En dos de las cinco partículas, Jin y Bose encontraron piroxeno, un mineral que se sabe que contiene agua. Un estudio posterior demostró que las muestras eran ricas en agua, aunque Itokawa está seco.

Itokawa es un asteroide de tipo S, uno de los objetos más comunes que se encuentran en el cinturón de asteroides. Aunque estos objetos están en el lado más pequeño, mantienen los materiales con los que se formaron hace millones de años.

“Originalmente se formaron a una distancia del Sol de un tercio y a  tres veces la distancia de la Tierra“, dijo Bose.

Itokawa tiene la forma de un cacahuate y completa una órbita alrededor del Sol cada 18 meses, girando a través de la órbita de la Tierra y luego yendo más allá de Marte.

“Esto significa que los asteroides de tipo S y los cuerpos progenitores de asteroides son probablemente una fuente crítica de agua y varios otros elementos para los planetas terrestres”, dijo Bose. “Eso hace que estos asteroides sean objetivos prioritarios para la exploración”.

Los dos investigadores estiman que a los asteroides como este que impactaron la Tierra en una etapa temprana de su historia podrían haber formado la mitad del agua de nuestros océanos, según el estudio.

Esto nos dice mucho no solo sobre los planetas en nuestro propio sistema solar, sino también sobre qué más podemos encontrar fuera de él.

“Las misiones con retorno de muestra son obligatorias si realmente queremos hacer un estudio en profundidad de los objetos planetarios”, dijo Bose.

“La misión de Hayabusa en Itokawa ha ampliado nuestro conocimiento  acerca de los contenidos de los cuerpos que ayudaron a formar la Tierra. No sería sorprendente si encontramos un mecanismo similar de producción de agua en los exoplanetas rocosos alrededor de otras estrellas“, finalizó.

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